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Eloy Alfaro: The Leader of the Liberal Revolution

By Carolina Segarra

The story of Eloy Alfaro is that of a humble hero, a Creole liberator, and a Manaba, one who was the son of a Spanish Republic and overcame many fears while facing bloody battles. Colonel Eloy Alfaro came to liberate a people oppressed by the old mandates of the Spanish crown and the government of Gabriel Garcia Moreno.


Eloy Alfaro is the first son of Manuel Alfaro and Natividad Delgado. He was born on June 25, 1842, 4 years after Manuel and Natividad built their home in Montecristi. This small town was once an indigenous village that later became known as a town of merchants. Manuel Alfaro, with his ability to trade, extended his small hat business throughout the Pacific, becoming one of the best known hat merchants in the country. Positioning his “Panama Hat” brand as one of the most important in Ecuador, their fruitful business of hats would soon turn Manuel and Natividad into the richest in the whole area with large hectares of land, crops, and a lot of labor. From the beginning, little Eloy was a friend to the workers on his parents' land, and in his adolescence he worked to support the agriculture and livestock that they managed. He never felt superior to any of his peers or companions and always fought for the rights of the indigenous people. In addition, Eloy went on many international trips with his father to promote his hats and close important deals. These trips helped Eloy build character and eventually inclined his interest in politics and the national and international military. Since Eloy had an economic advantage, thanks to the wealth of his parents, he was never put in the position to look for financial means from the Republic of Ecuador. Nor did he need the support of the government of any other neighboring countries. Eloy was genuinely focused on improving the quality of life of Latin Americans who lived as slaves to the dictatorial government of the day.

His desire to liberate oppressed people increased every day, which led him to get involved in the failed insurrection of 1864 against Gabriel García Moreno. This failure led him to be exiled in Panama until 1875, the year in which García Moreno was assassinated and Alfaro was able to return to Ecuador. By this time Eloy had married Ana Paredes Arosemena, daughter of one of the notables of the ISTMO, which continued to guarantee that finances would not be a problem for Eloy.

On his return to Ecuador Eloy immediately began fighting against the government of Antonio Borrero, and on September 8, 1876 he was appointed colonel thanks to his participation in the coup d'état of Ignacio de Veintemilla against Borrero. As a surprise to his followers he would soon rebel against Veintemilla for not fulfilling his promises in government. At the beginning of 1883 Alfaro was proclaimed supreme chief of Manabí and Esmeraldas, and organized an army that defeated the dictator, whose last stronghold, Guayaquil, fell on July 9, 1883.

After this triumph, a new failure would greet him. When Veintemilla was overthrown the command was ceded to Placido Camaño. Alfaro, who was the leader of the liberals at the time, was not able to convince the people of his competence as a leader. The people’s dissatisfaction with him continued for four more years while revolt after revolt only ended in defeat. Due to this, he was coined as the "General of Defeats." His misfortune took him back to Panama, a place where he took refuge in his international allies and was able to recoup his lost economic fortune.

After this period, a ship named “Esmeralda” would give Alfaro the win he so desperately needed. On January 3, 1895, the flag of Ecuador had been sold and a scandal unfolded involving the purchase of the Esmeralda. With the intention of improving the Ecuadorian military corps, to everyone's surprise, in November 1894 this ship would sail with the flag of Ecuador to Japan. This deplorable act was plotted between the higher-ups of the Ecuadorian government and Chilean leaders who were eager to make deals with the Japanese. This act, without bad intentions, according to Luis Cordero, led to his overthrow, and his fall would give way to the late presidency of Alfaro.

On June 5, 1895, the people of Guayaquil gathered to contemplate new liberal ideals that would fall in line with the progress of modern civilization. Once the people agreed upon the ideals, ones which would lead the Republic into happiness and harmony, Alfaro was summoned. He was appointed Supreme Chief of the Republic and General in Chief of the Army, otherwise known as “The Distinguished General Don Eloy Alfaro." The act was signed by about 16,000 people. The Ecuadorian Liberal Revolution had begun. The fundamental pillars of this new era for Ecuador were published in the Liberal Decalogue and are:

1. Decree of dead hands

2. Suppression of convents

3. Suppression of monasteries

4. Compulsory secular education

5. Freedom for indigenous peoples

6. Abolition of the Concordat

7. Ecclesiastical secularization

8. Expulsion of foreign clergy

9. A strong and well-funded army

10. Railroad to the Pacific

After these new reforms were enacted, and the wrath of dissatisfaction from some Catholic montoneros was heard, Alfaro was proclaimed supreme leader on January 12, 1897, under a Constituent Assembly. Founded in liberal ideals, Alfaro’s leadership established the dissolution of the relationship between Church and State, which angered many Ecuadorian Catholics. Additionally, under Alfaro, the construction of the Quito-Guayaquil railroad took place. All of these changes were supported in secret by the great Masonic lodges that Alfaro belonged to. He was an initiated Mason in Costa Rica, which integrated the Lodge Rosa de America N° 36 of Panama, as well as a member of the lodges in Guayaquil. In 1905, he received a vote of applause from the Masonic Congress held in Buenos Aires and after that he founded the Fraternal Chain Lodge and Temple of Friendship and the Lodge of Natural Law in Quito. The Supreme Council of Peru granted him the 33rd Degree.

Alfaro's Masonic influence gave way to many great advances in Ecuador at the time. The declaration of secularism in education was a milestone for this area that allowed the development of an education focused on scientific theories, leaving aside the demands of the church on education and dogmatic theories that had stagnated many learning processes. As for the state, liberalism was proclaimed as a new form of government which facilitated international trade relations by eliminating international trade blockades that had been imposed by the Spanish crown. The two periods of Alfaro's government are considered the best in the history of Ecuador. He also managed to gain international recognition for his participation in revolts in neighboring countries.

During his second term (1906-1991) the Constitution of 1906, "the magna carta of Ecuadorian liberalism" was promulgated. The construction of the railroad was completed, new infrastructure and communication works were initiated, and free public education was consolidated. For these purposes large sums of money were allocated to the creation of schools such as: Mejía School in Quito, Olmedo School in Portoviejo, Eloy Alfaro School in Bahía de Caráquez, Manuela Cañizares for women and Juan Montalvo for men in Quito. He also created the Conservatory of Music, the School of Fine Arts, institutionalized the Armed Forces and created the Military College. These are just some of the works that Alfaro carried out in education which generated discomfort for many of the groups that were not in favor of progress.

At the end of his term in 1910, and with the growing border problems between Ecuador and Peru, the presidential elections of that year favored Leonidas Plaza, but Alfaro did not accept it graciously. This led him to commit electoral fraud by positioning Emilio Estrada as president. He was forced to return to Panama due to this and in the same year Estrada died and Freile Zaldumbide took power. When Zaldumbide took power, Alfaro, and other politicians, took this chance to return from exile, which turned out to be a fatal decision for all of them. When they arrived in Ecuador they were arrested and accused of various crimes, being imprisoned in the Garcia Moreno prison, a place that would give way to one of the bloodiest histories of Ecuador. One day, the penitentiary guard opened Alfaro's cell and gave way to an enraged crowd that shouted, “long live religion! Down with the Masons!” In the middle of the brawl General Alfaro was killed by a shot in the forehead, along with his brother Merardo, his cousin Flavio, and General Ulpiano Paez. Their bodies were dragged to Ejido Park where they were cremated. To this day the real perpetrators of this massacre are unknown, but the prosecutor, Pío Jaramillo Alvarado, from Lojano, ruled in 1919 that, "In the pursuit of justice I maintain before the national opinion, and I accuse before history the responsibility of the government of Mr. Carlos Freile Zaldumbide for the murder of Alfaro and his radicals."

Eloy Alfaro's life was marked by different shades, by several struggles, and international recognitions, but above all by his love for his people, for the montubios, indigenous, and serranos who were victims of landowners, for those who were beaten, and who were not paid for their work. The old fighter, despite always living in opulence, felt the pain of others, and all his struggles were focused on the common good. A reprehensible act ended his struggle, but his legacy still touches us today. We have taken steps towards a secular society and gender equality in Ecuador thanks to General Eloy Alfaro. Son, father, grandfather and Mason, dedicated to even ungrateful people, today and always in Ecuador we will shout “VIVA ALFARO!”



La historia de Eloy Alfaro es la historia de un héroe humilde, de un libertador criollo, hijo de un Republicano español y una manaba, que venció al miedo y se enfrentó a cruentas batallas como el coronel Eloy Alfaro, para libertar a un pueblo oprimido por los antiguos mandatos de la corona española y el gobierno de Gabriel García Moreno.

Eloy Alfaro es el primer hijo de Manuel Alfaro y Natividad Delgado, nace, el 25 de junio de 1842, a los 4 años de construida la morada de Manuel y Natividad en Montecristi en un pequeño pueblo antes indígena que se dio a conocer mas tarde como un pueblo de comerciantes. Manuel Alfaro con su habilidad para el comercio extendió su pequeño negocio de sombreros por todo el pacífico, llegando a ser uno de los comerciantes de sombreros mas conocidos, posicionando su marca PANAMA HATS como una de las más importantes del ecuador, el fructífero negocio de sombreros pronto convertiría a Manuel y Natividad en los mas ricos de toda la zona llegando a tener grandes hectáreas de terrenos, con sembríos y mucha mano de obra que sería respaldada por el pequeño Eloy quien desde sus inicios fue un amigo del pueblo, en sus adolescencia participaba de las actividades de agricultura y ganadería que manejaban en sus tierras, nunca se sintió superior a ninguno de sus colaboradores y siempre lucho por los derechos de los indígenas, además de sus viajes internacionales con su padre para promocionar sus sombreros y cerrar tratos importantes, es así como fue forjando su carácter, y se inclinó por la política y la milicia nacional e internacional, siendo ya un hombre rico gracias a la providencia de sus padres, no era necesario para el obtener fines económicos de la dirección de la república del Ecuador o de los países vecinos a los cuales apoyaba como hombre de guerra y visionario de motines en contra de gobiernos opresores, estaba genuinamente enfocado en mejorar la calidad de vida de los latinoamericanos que vivían como esclavos del gobierno dictador de turno.

Este deseo de libertar a los pueblos se incrementó cada día, lo que le llevo a involucrarse en 1864 en una fracasada insurrección en contra de Gabriel García Moreno, fracaso que lo condujo a su exilio en Panamá hasta 1875 año en el cual asesinaron a García Moreno y Alfaro retorno a ecuador, en esa época ya había contraído nupcias con Ana Paredes Arosemena hija de uno de los notables del ISTMO, lo que garantizaba que el dinero era uno de los fuertes de Alfaro.

A su regreso a ecuador de inmediato combatió en contra del gobierno de Antonio Borrero y el 8 de septiembre de 1876 fue nombrado coronel, gracias a su participación en el golpe de estado de Ignacio de Veintemilla contra Borrero, para sorpresa de sus adeptos pronto se revelaría en contra de Veintemilla, ya que no cumplió sus promesas de gobierno, que nuevamente influyeron en sus ideales de libertario. A inicios de 1883 Alfaro fue proclamado jefe supremo de Manabí y Esmeraldas y organizó un ejército que derrotó al dictador, cuyo último reducto, Guayaquil, cayó el 9 de julio de 1883.

Luego de este triunfo un nuevo fracaso lo saludaría, al derrocar a Veintemilla, el mando fue cedido a Placido Camaño, Alfaro que era el líder de los liberales no convenció a la asamblea de ser un líder adecuado, su insatisfacción se mantuvo por cuatro años más en los que sus revueltas no dieron resultados y fue conocido como el “general de las derrotas”, su infortunio lo llevo nuevamente a Panamá, lugar en el que se refugió en sus aliados internacionales y reforzó su bonanza económica.

Posterior a este periodo El buque Esmeralda daría paso a una luz para Alfaro, el 3 de enero de 1895, la bandera del ecuador había sido vendida, el escandalo de la venta de la bandera se da por la compra del buque Esmeralda, con la intención de mejorar el cuerpo militar ecuatoriano, para sorpresa de todos en Noviembre del 1894 este barco zarparía con la bandera del ecuador rumbo a Japón, como apoyo de su tropa en el enfrentamiento en contra de china, este acto deplorable se habría tramado entre los altos mandos del gobierno ecuatoriano y lideres chilenos que ansiaban concretar ventas con los Japoneses, este acto sin mala intención según Luis Cordero, lo llevo a su derrocamiento, caída que daría paso a la presidencia tardía de Alfaro.

El 5 de junio de 1895 congregado el pueblo de Guayaquil y considerando que las ideas del liberalismo se encontraban en armonía con la civilización y el progreso modernos, serían los ideales que nos conducirían a una republica de la felicidad, una vez claros estos ideales se convoca a Alfaro y se lo designa jefe Supremo de la República y General en jefe del Ejército al benemérito General don Eloy Alfaro”. El acta fue suscrita por cerca de 16.000 personas. Se había iniciado la Revolución Liberal Ecuatoriana. Los pilares fundamentales de esta nueva era para el ecuador fueron publicados mediante el DECALOGO LIBERAL y son:

1. Decreto de manos muertas

2. Supresión de Conventos

3. Supresión de Monasterio

4. Enseñanza laica y obligatoria

5. Libertad de los indios

6. Abolición del Concordato

7. Secularización eclesiástica

8. Expulsión del clero extranjero

9. Ejército fuerte y bien remunerado

10. Ferrocarril al Pacífico

Posterior a la presentación de estas nuevas reformas, y la insatisfacción de los algunos montoneros católicos Alfaro fue proclamado jefe supremo el 12 de enero de 1897, bajo una Asamblea Constituyente, que se pronunció por el liberalismo estableciendo la disolución de la relación Iglesia y Estado, lo que generó la furia del catolicismo ecuatoriano, además dispuso la construcción del ferrocarril Quito-Guayaquil. Estos cambios fueron gestados en secreto por las grandes logias masónicas que apoyaban a Alfaro, fue iniciado masón en Costa Rica, integrando la Logia Rosa de América N° 36 de Panamá, además de pertenecer a las logias de Guayaquil, en 1905, recibió un voto de aplauso del Congreso Masónico celebrado en Buenos Aires, posterior a ello fundo la Logia Cadena Fraternal y Templo de la Amistad y la Logia La Ley Natural, en Quito. El Supremo Consejo del Perú le concedió el Grado 33°. La influencia masónica de Alfaro de dio paso a los mayores avances de ecuador para la época, la declaración del laicismo en la educación fue un hito para este ámbito que permitió el desarrollo de una educación enfocada en teorías científicas, dejando de lado la exigencia de la iglesia sobre la educación y las teorías dogmáticas que habían estancado muchos procesos de aprendizaje, en cuanto al estado se proclamo el liberalismo como nueva forma de gobierno lo que facilito relaciones comerciales internacionales al eliminar los bloqueos comerciales internacionales que habían sido impuestos por la corona española, los dos periodos de gobierno de Alfaro se consideran como los mejores de la historia del ecuador, además logró obtener reconocimiento internacional por su participación en revueltas de países vecinos.

En su segundo mandato (1906-1991) se promulgó la Constitución de 1906, "la carta magna del liberalismo ecuatoriano", se finalizó la construcción del ferrocarril, se iniciaron nuevas obras de infraestructura y comunicación y se consolidó la enseñanza pública y gratuita, para estos fines se destinaria grandes sumas de dinero a la creación de escuelas como: Colegio Mejía en Quito, Colegio Olmedo en Portoviejo, Colegio Eloy Alfaro en Bahía de Caráquez, Manuela Cañizares para mujeres y el Juan Montalvo para varones en Quito, creó el Conservatorio de Música, la Escuela de Bellas Artes, institucionalizó las Fuerzas Armadas y creó el Colegio Militar, estas son apenas algunas de las obras que realizo Alfaro en la educación y generaron el malestar de los grupos que no estaban a favor del progreso, al culminar su periodo en 1910 y los crecientes problemas limítrofes con el Perú debilitaron el liberalismo, la elecciones presidenciales de ese año fallaron a favor de Leónidas Plaza, pero Alfaro no lo acepto con gracia lo que le llevo a cometer fraude electoral posicionando a Emilio Estrada como presidente el descontento de su pueblo lo llevo nuevamente a Panamá, en el mismo año Estrada fallece y toma el poder Freile Zaldumbide, este hecho obliga a Alfaro y otros políticos a regresar del exilio, siendo esta una decisión fatal para todos, al llegar a ecuador fueron apresados e inculpados de varios delitos, siendo apresados en el penal García Moreno, lugar que daría paso a una de las mas sangrientas historias del ecuador, el guía penitenciario de la celda de Alfaro abrió sus puertas para dar paso a una multitud enfurecida que gritaba en los exteriores, ¡Viva la religión¡ ¡Abajo los masones¡ en medio la trifulca el general ya había sido asesinado de un disparo en la frente junto a su hermano Merardo, su primo Flavio y el general Ulpiano Páez, sus cuerpos serian arrastrados hasta el parque del Ejido en donde fueron incinerados. Hasta el día de hoy se desconocen a los verdaderos autores de esta masacre, pero el lojano Pío Jaramillo Alvarado, en calidad de fiscal, en 1919 dictaminó: “En afán de justicia mantengo ante la opinión nacional, y acuso ante la historia la responsabilidad del gobierno del señor Carlos Freile Zaldumbide del asesinato de Alfaro y sus radicales”.

La vida de Eloy Alfaro estuvo marcada por distintos matices, por varias luchas, reconocimientos internacionales, pero sobre todo por el amor a su pueblo, a los montubios, indígenas y serranos que eran víctimas de hacendados, por quienes eran golpeados, y quienes no pagaban por su trabajo, el viejo luchador a pesar de vivir siempre en la opulencia vivió de cerca el dolor del otro, y todas sus luchas estuvieron enfocadas en el bien común, un acto reprochable termino con su lucha, pero su herencia nos alcanza hasta hoy, vivimos el laicismo, y la equidad de género en ecuador gracias al General Eloy Alfaro, hijo, padre, abuelo y masón entregado a un pueblo desagraciado, por eso hoy y siempre en ecuador se grita VIVA ALFARO CARAJO.

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